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来自太阳系边缘的彗星不可能撞击地球

在新墨西哥州的斯隆数字天空测量望远镜在2002年拍摄的图像中,出现了一个称为2001 RX14(线性)的长周期彗星。 (图片来源:Mike Solontoi /华盛顿大学)

新的模型表明,一些从寒冷的太阳系外星进入地球附近的彗星可能走的路不同于以前的想法。

该研究的发现在7月31日的《科学》(Science)杂志上进行了详细介绍,这对我们的星球而言是个好消息(尤其是鉴于 木星的近期影响):该区域的彗星很少会越过地球的轨道,因此不会 碰撞问题.

反过来,这些罕见的遭遇意味着这些彗星不太可能成为过去大规模灭绝事件的原因。

Oortcloud的起源

所谓的 长周期彗星 人们一直认为(那些轨道高度拉长的轨道需要数百年才能绕太阳旋转)来自奥尔特云的外围地区。

OortCloud是星云的残余,太阳系是在约45亿年前形成的。它从太阳大约930亿英里(是地球到太阳的距离的1000倍)周围环绕太阳系,并延伸到大约3光年(光年是光在一年内传播的距离,约5.9万亿英里)。

奥尔特·云迪斯(Oort Cloudis)认为其中包含数十亿颗彗星,即使使用强大的望远镜,它们中的大多数彗星也是如此之小和遥不可及。

来自过往恒星的引力推动可以将彗星送至内部太阳系的路径上,在那里天文学家终于可以窥见这些长期流放的天体。

大约有3200种已知的长周期彗星(其中最著名的是彗星黑尔-波普彗星,在1996年和1997年的大部分时间里都可见)。

科学家认为,这些彗星很少来自内部的奥尔特云,只有在经过的恒星进行特别近距离的掠过并在数百万年的事件中引爆彗星时才这样做。

西雅图华盛顿大学的研究生内森·凯布(Nathan Kaib)的研究主要作者说:“人们以为,我们看到的长周期彗星只是告诉我们有关外部OortCloud的信息。”

Kaib的工作并非如此。

Innies,不是outies

科学家阴影认为,大部分来自内部奥尔特云的彗星将通过与土星和木星的引力相互作用而从太阳系中喷出,土星和木星的作用就像是内部太阳系行星的身体保护装置。

凯布说:“他们减少了到达地球轨道的物体的数量。”

但是,在运行了12亿年的彗星云演化计算机模型之后,Kaib和他的同事发现,来自内部奥尔特云的彗星可能会越过木星和土星的保护屏障,并到达穿越地球的轨道。

新模型表明,可观察到的长周期彗星的很大一部分实际上来自内部而不是外部的奥尔特云。

不太可能的影响因素

尽管内部奥尔特云中的彗星的实际数量尚不清楚,但是Kaib和他的同事能够估算出该地区可能出现的最大彗星数量。

有了这个最大值,他们可以进一步估计过去5亿年中可能撞击地球的彗星数量。他们确定应该不超过两到三颗彗星,而这将是那段时间里最强大的彗星阵雨的一部分。

众所周知,三个主要影响几乎是同时发生的(彼此之间相隔一百万年左右)。 灭绝事件 大约4000万年前如果那次相对较小的灭绝事件是由内部奥尔特云彗星的阵雨引起的,那可能是自化石记录开始以来最强烈的彗星阵雨,因此不太可能由内部奥尔特云彗星引起其他的灭绝事件(尽管其他撞击物可能仍然是罪魁祸首)。

凯布说:“这告诉你,最强大的彗星阵雨引起了小范围的灭绝,而其他阵雨本来应该没有那么严重,所以彗星阵雨可能不太可能引起大规模灭绝。”

因此,尽管有些彗星滑过了木星-土星的屏障,但大多数却没有,而那些彗星则不太可能撞击地球。有些人可能会自己撞到木星和土星。

Kaib对SPACE.com表示,木星上周的瘀伤是否是由不确定的长期喜剧引起的,但这肯定是有可能的。

Kaib的工作由国家科学基金会和NASA资助。

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