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美国航空航天局的冥王星Flyby能否在2015年重新引发地球辩论?

这位艺术家的概念展示了NASA的“新视野”号飞船在2015年与冥王星及其卫星Charon相遇时的情况。
这位艺术家的概念展示了NASA的“新视野”号飞船在2015年与冥王星及其卫星Charon相遇时的情况。
图片:©西南研究所)

从现在起一年多以后,世界将首次对冥王星产生良好的印象,这可能会重新点燃有关天体行星状态的争论。

2015年7月,NASA的“新视野”探测器将由冷酷而遥远的冥王星飞行,后者于2006年被国际天文学联盟降为“矮行星”。 (尽管作出了这一裁定,许多科学家仍然将冥王星视为行星, 最近的视频  包含2013年冥王星科学会议节目的音频。)

这次相遇将标志着自1989年以来主要太阳系机构的首次“揭幕”,当时美国宇航局的旅行者2号航天器由冥王星最近的行星邻居海王星海王星飞行。 [图片显示美国宇航局的新视野飞往冥王星]

“对于大多数人来说,去一个崭新的星球— not back to 火星  搬到另一个地方,但第一次搬到一个新的地方,并看到它揭示了—这将是一次前所未有的体验,”科罗拉多州博尔德西南研究所的新视野首席研究员艾伦•斯特恩(Alan Stern)于今年早些时候告诉Space.com。“我认为我们将拥有一个有机会真正激发人们的热情。”

冥王星及其卫星绕着太阳系边缘附近的太阳旋转。 在此Space.com信息图中,了解有关冥王星怪异的偏心轨道,四颗卫星等的全部信息. (图片来源:SPACE.com/Karl Tate)

冥王星:行星还是没有?

冥王星 自1930年被发现以来,它一直是太阳系的第九颗行星。但是,当国际天文学联合会(IAU)改变时,一切都改变了—赋予天体“官方”科学名称的组织—决定在2006年8月修改其对“行星”的定义。

这个决定部分是基于人们逐渐认识到,冥王星远不是柯伊伯带中唯一的大天体,柯伊伯带是冰体环,使太阳绕海王星行进。最大的震动发生在2005年,当时由加州理工学院的麦克·布朗(Mike Brown)领导的一组天文学家发现了埃里斯(Eris),这似乎是一个柯伊伯带的天体,似乎比冥王星还要大。 [冥王星及其卫星的照片]

因此,在2006年8月24日,国际天文学联合会提出了“行星”的新定义:一个绕太阳公转而又不是另一个物体的卫星的物体,它的大小足够大,可以通过自身的重力将其圆化成一个球体(但事实并非如此)大到可以像核星一样引发核聚变反应,并且已经“清除了附近”大多数其他绕行天体。

冥王星已降级为“ 矮行星 ”,因为它不符合“清除您的邻居”标准。

一些天文学家在很大程度上接受了新的分类法,但其他人,例如斯特恩,则一点都不高兴。清除邻居的要求特别令斯特恩不悦。

斯特恩在2011年告诉Space.com:“在科学的其他分支中,我都不熟悉荒谬的事物。河流就是河流,与附近是否有其他河流无关。在科学中,我们称其为事物的基础他们的属性,而不是他们的下一步。”

斯特恩对“矮行星”一词没有任何疑问。他只是认为,矮行星应该与“岩石”世界(如地球)和天然气巨人(如土星和 海王星 。他在2011年表示,排除可能非常多的小矮人,这似乎是国际天文学联合会试图将真实行星的数量控制在可控范围之内的尝试。

斯特恩说:“这不是很科学的方法,因为我们有无数的恒星,星系,小行星和其他所有东西。”

冥王星的新观点

米尔顿叔叔太阳系在我的房间里。 在这里买 (图片来源:Space.com商店)

新视野宇宙飞船 于2006年1月发射升空。其明年夏天的历史性飞越可能激发人们对冥王星行星的进一步讨论,冥王星行星绕太阳公转的平均距离为36.5亿英里(58.7亿公里)—在最佳的哈勃太空望远镜照片中,如此远的物体看起来像一个模糊的球。

这次相遇将使冥王星成为一个非常耀眼的焦点,冥王星在发现冥王星80多年后仍然大为神秘。

例如,直到1978年,科学家才发现矮行星上有任何卫星,当时他们发现了绕着冥王星运行的大型人造卫星Charon。 Charon跨过750英里(1,207公里),大约是冥王星自身宽度的一半。

哈勃(Hubble)最近的观测显示,又有四个卫星,它们都很小。天文学家在2005年发现了Nix和Hydra,并分别在2011年和2012年发现了Kerberos和Styx。

新视野号将在冥王星附近搜寻其他卫星,并确定矮行星是否具有环形系统。飞行器还将在继续飞行并继续探索柯伊伯带之前,绘制出冥王星和夏隆的表面成分图,并描绘出地质特征。

任务官员说,“新视野”任务将极大地提高研究人员对冥王星,柯伊伯带和冰矮星的了解。

官员们在约翰霍普金斯大学应用物理实验室维护的“新视野”网站上写道:“美国是第一个通过太空探测器到达从水星到海王星的每个星球的国家,从而创造了历史。” “新视野号的冥王星和柯伊伯带任务—自30年前Voyager以来,NASA首次向“新”星球发射—使美国能够完成对太阳系的侦察。”

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